Фотографу всегда приходится при съемке решать задачу установки правильной экспозиции. Это связано с тем, что фотоматериалы передают лишь ограниченный диапазон яркостей, к тому же у фотобумаги он уже, чем у пленки.

Значительно упрощает выбор экспозиции для сложных условий освещения теория Адамса.

Согласно этой теории любой объект, который освещается, можно разбить на 10 ступеней или зон, которые будут располагаться от наиболее яркого до самого темного. Переход от одной ступени к следующей соответствует одной ступени экспозиции. При этом тона воспроизводятся пропорционально на обычной пленке. Ниже эти ступени описаны условно:

0 Абсолютно черный тон: тени очень глубокие; участки практически не освещенные; проемы в темные помещения, которые фотографируют из ярко освещенного пространства.
1 Самые темные тона, которые могут быть приближенными к  черному: глубокая тень – без деталей;  допускаются искажения цвета на цветной фотографии.
2 Появление в тенях первых признаков деталей: детали черной одежды, черный мех, деревьев и т.д.; допускается на цветной фотографии искажение цвета.
3 Не совсем черный: умеренно темные тона на волосах, одежде, коре деревьев; темная листва; темный хвойный лес.
4 Средняя по плотности тень при солнечном освещении в ясный день: нормальная листва; зеленая мокрая трава, сильно загорелая  кожа.
5 Стандартный серый тон: зеленая трава в сухую погоду; нормальный загар или слегка потемневшая кожа; тень в солнечный день при легкой дымке.
6 Чистое синее небо; светлая незагорелая кожа; газетный лист с текстом; строения из белого кирпича.
7 Светло-серые, кремовые, бледно-желтые, серебристые, зеленые тона: последние признаки цвета на цветной пленке; машинописная страница на белой бумаге.
8 Белый тон с минимумом деталей: подвенечное платье, вышивка на белой одежде и т.д.
9 Без деталей совершенно белый тон: залитый солнцем белый фон; сильные источники света; блики солнца от воды и зеркальных поверхностей.